Open letter from MEDSALT Network

Open letter (Spanish version below)

We write an open letter on behalf of a large scientific network (MEDSALT) of European scientists in which framework the project MEDSALT2 has been conceived and submitted to the Spanish authorities for authorization.

We have been the focus of several news the last days and we think we should have the opportunity to add first-hand information about this project and clear doubts that some statements may trigger about the scope of our research.

The MEDSALT Network is financed by the COST Association, a European funding institution that acts in the framework of the Horizon 2020 Program (www.cost.eu). We aim, as you have correctly reported in your first news on April 24, to investigate the most dramatic environmental crisis that the Mediterranean Sea has suffered in its geological history: The Messinian Salinity Crisis, when, about 6 millions years ago, the restriction of the Gibraltar strait has allowed the excess evaporation of the Mediterranean Sea waters causing the deposition of up to 2 kilometers of salts (carbonates, gypsum and halite), implying, according to the most popular theory, a lowering of the Mediterranean Sea level by up one kilometre or even more, transforming the Mediterranean Sea in a giant natural salt pond.

The event affected the mammal migration from Africa to Europe, impacted on the landscape evolution of the Entire Mediterranean basin, and affected the chemistry of the global ocean. Some recent scientific outputs of this project have received the interest of the national press (El Pais, 5 de Abril 2018). We are geologists, geophysicists, biologists, ecologists. Because the salt layer lays below the present day Mediterranean seafloor, besides a few limited outcrops on land uplifted by mountain building processes, it is inevitable that we need to explore the subsurface before we sample these rocks and sediments.

To do so we use geophysical exploration techniques (ecographic technique) that use the renowned ‘airgun’. The use of airgun is known to impact on certain marine animals, primarily cetaceans. Therefore, all operators of airguns, and especially researchers from public institutions like us, adopt widely recognized measures to mitigate such impact. Indeed, the Spanish authorities adopt very strict requirements about mitigation, that include a very detailed environmental assessment report, that we have submitted already twice according to the Spanish law. We incorporate to our ship mission four professional mammal observers (biologists) and passive acoustic monitors to avoid any possible disturbance to the fauna.

Through investigations carried out in the last years, we have identified the southern Balearic margin as a unique area in the Western Mediterranean, where the salt rocks deposited during the Messinian Salinity Crisis are preserved in a pristine condition, and in small thickness, so that they can be accessed for sampling. The oceanographic cruise MEDSALT2 for which we have requested the authorization to the Spanish authorities, has the purpose to complete the past investigations for a duration of 7 days.

We note that local associations for environmental protection, namely the Aliança Mar Blava, has stated repeatedly with own press releases and through interviews in the press, that we are indeed hiding interests of oil companies to drill for oil and gas around the Balearic islands. They base this assumption on the fact that the MEDSALT project has received letters of support, prior to funding by the COST Association, by some hydrocarbon companies. They have also associated our target working area to the much wider area for which some companies had expressed interest for exploration in 2013, now abandoned. We are fully sympathetic with the legitimate aspiration to oppose industrial development around the Balearic and preserve the beautiful natural resources for tourism and leisure activities, on which the economy of the islands is based. However, the interpretation that has been made of our project is unfounded and simplistic and puts at risk a decade of work in which we have sought to understand that period of the formation of the Mediterranean.

Hydrocarbon companies do not need public researchers to find oil and gas. Companies have they own experts, and resources that are much more important than ours, both in terms of funds and technological means. Companies may become interested in the results of our research to improve their general understanding of the geological formation of the Mediterranean. Indirectly, this could contribute to their findings elsewhere, but not specifically in the Balearic Islands. In fact, the sampling of rocks that we want to achieve through the International Ocean Discovery Program (IODP) requires that we carry out the MEDSALT2 campaign precisely to guarantee that there are no traces of hydrocarbons in our study area, as they would not be compatible with the technology that we want for us.

Ironically, our project, attempting to confirm the absence of hydrocarbons, is being misinterpreted as pursuing the opposite objective. The IODP project operates only where the absence of hydrocarbons has been proven. Finally, the reader outside research should know that the interest of the private sector is routinely stimulated by all public funding agencies to encourage a better preparation of students for their professional future in private companies. Therefore, it is usual and almost mandatory to find interest from the private sector in proposals such as ours.

We are public employees. All we do is transparent. Our web portal www.medsalt.eu contains all our activity (meetings, training schools, short scientific missions, and dissemination). Anyone can see what we do and contact us to ask for information. We invite anyone who has questions about our research to let us know. We offer to participate in an event in the Balearic Island open to the public, in which we can illustrate our research, answer questions and clarify any aspect of our work that may trigger concern.

 

4 May 2018

Angelo Camerlenghi, Istituto Nazionale di Oceanografia e di Geofisica Sperimentale, Trieste

Johanna Lofi, Université de Montpellier

Claudia Bertoni, Oxford University

Daniel Garcia Castellanos, ICTJA, CSIC, Barcelona

Giovanni Aloisi, Institut du Physique du Globe, Paris

Francisco Sierro, Universidad de Salamanca

and the nearly 200 members of the scientific network MEDSALT

 


Comunicado

Escribimos en nombre de la red de científicos europeos (MEDSALT) que concibió el proyecto MEDSALT2 presentado a las autoridades españolas para su autorización.

Hemos sido el foco de noticias publicadas en los últimos días y creemos que deberíamos tener la oportunidad de añadir información de primera mano sobre este proyecto y despejar las dudas de que algunas afirmaciones pueden desencadenar sobre el alcance de nuestro proyecto.

La red MEDSALT está financiada por la Asociación COST, una institución de financiación pública europea que actúa en el marco del Programa Horizonte 2020 (www.cost.eu). Apuntamos, como usted informó correctamente en sus primeras noticias el 24 de abril, a investigar la crisis ambiental más dramática que ha sufrido el Mar Mediterráneo en su historia geológica: la “Crisis de Salinidad del Messiniense”, cuando hace unos 6 millones de años, el cierre del estrecho de Gibraltar en combinación con la evaporación de sus aguas causó la deposición de hasta 2 kilómetros de sales (carbonatos, yeso y halita) y posiblemente una caída del nivel del Mar Mediterráneo de más de un kilómetro, transformando el Mar Mediterráneo en una gigante salina natural.

El evento afectó la migración de fauna entre África y Europa, influyó en la evolución del paisaje de toda la cuenca mediterránea y afectó a la química del océano global. Algunos resultados científicos recientes de este proyecto han recibido el interés de la prensa nacional e internacional (El País, 5 de Abril 2018). Somos geólogos,

geofísicos, biólogos, ecologistas e intentamos entender qué mecanismos llevaron a los sucesos que hemos mencionado. Debido a que la capa de sal yace bajo el actual lecho marino del Mediterráneo, además de unos pocos afloramientos limitados en la tierra por los procesos de construcción de montañas, es inevitable que tengamos que explorar el fondo del mar antes de tomar muestras de estas rocas y sedimentos.

Esta es la razón por la que usamos técnicas de exploración geofísica (una técnica ecográfica muy común en nuestro campo) que usan el famoso ‘cañón de aire’ (airgun). Es bien conocido que que el uso de ‘cañón de aire’ afecta a ciertos animales marinos, principalmente cetáceos. Por ello todos los operadores, y especialmente investigadores de instituciones públicas como nosotros, adoptamos medidas ampliamente reguladas para mitigar dicho impacto. De hecho, las autoridades españolas han adoptado requisitos muy estrictos para evitar su posible impacto. Se nos ha requerido, como es habitual, un informe de evaluación ambiental muy detallado, que ya hemos presentado dos veces de conformidad con la legislación española. Incorporamos a nuestra misión biólogos observadores profesionales de mamíferos y monitores acústicos pasivos para evitar cualquier posible perturbación de la fauna.

A través de las investigaciones llevadas a cabo en los últimos años, hemos identificado el margen sur de Baleares como una zona única en el Mediterráneo occidental, donde las rocas de sal depositadas durante la “Crisis de Salinidad del Messiniense” se conservan en un estado prístino y en un espesor pequeño, de modo que se puede acceder para el muestreo. El crucero oceanográfico MEDSALT2 para el cual hemos solicitado autorización a las autoridades españolas, tiene el propósito de completar las investigaciones pasadas por una duración de 7 días.

Observamos que las asociaciones locales para la protección ambiental, es decir, la Aliança Mar Blava, han declarado repetidamente en sus comunicados de prensa y mediante entrevistas en la prensa que realmente estamos ocultando los intereses de las compañías petroleras para perforar petróleo y gas en las Islas Baleares. Basan esta suposición en el hecho de que el proyecto MEDSALT ha recibido cartas de apoyo, antes del financiamiento de la Asociación COST, por parte de algunas compañías de hidrocarburos. También han vinculado nuestra área de trabajo a un área mucho mayor en la que algunas empresas expresaron interés para la exploración en 2013, un proyecto ahora abandonado y con el que ninguno de nosotros tiene ni tuvo nunca relación alguna.

Empatizamos con la legítima aspiración de oponerse al desarrollo industrial en las Baleares y preservar los hermosos recursos naturales para el turismo y las actividades de ocio en las que se basa la economía de las islas. Sin embargo, la interpretación que se ha hecho de nuestro proyecto es infundada y simplista y pone en riesgo una década de trabajo en la que hemos perseguido entender ese periodo de la formación del Mediterráneo. Las empresas de hidrocarburos no necesitan investigadores públicos para encontrar petróleo y gas. Las empresas tienen sus propios expertos y recursos que son mucho más importantes que los nuestros, tanto en términos de fondos como de medios tecnológicos. Las empresas pueden interesarse en los resultados de nuestra investigación para mejorar su comprensión general de la formación geológica del Mediterráneo. Indirectamente, esto podría contribuir a sus hallazgos en otros lugares, pero no específicamente en las Islas Baleares. De hecho, el muestreo de rocas que queremos lograr a través del programa International Ocean Discovery Program (IODP) exige que llevemos a cabo la campaña MEDSALT2 precisamente para garantizar que no haya rastros de hidrocarburos en nuestra área de estudio, ya que no serían compatibles con la tecnología que queremos para nosotros.

Irónicamente, nuestra campaña para confirmar la ausencia de hidrocarburos ha sido malinterpretada como si persiguiera el objetivo opuesto. IODP solo lleva a cabo sus investigaciones en lugares donde se ha demostrado la ausencia de hidrocarburos. Finalmente, el lector ajeno a la investigación debe saber que la muestra de interés del sector privado es rutinariamente estimulada por todas las agencias de financiación pública para fomentar una mejor preparación de los estudiantes para su futuro profesional en empresas privadas. Por tanto, es habitual y casi obligatorio encontrar cordiales muestras de interés del sector privado en propuestas como la nuestra.

Somos todos empleados públicos. Todo lo que hacemos es transparente. Nuestro portal web http://www.medsalt.eu contiene todas nuestras actividades (reuniones, escuelas de formación, misiones científicas cortas y difusión). Cualquiera puede ver lo que hacemos y contactarnos para pedir información. Invitamos a cualquiera que tenga preguntas sobre nuestra investigación a que nos lo hagan saber. Ofrecemos participar en un evento abierto al público en la isla de Baleares, en el que podemos ilustrar nuestra investigación, responder preguntas y aclarar cualquier aspecto de nuestro trabajo que pueda generar preocupación.

 

4 de Mayo de 2018

Angelo Camerlenghi, Istituto Nazionale di Oceanografia e di Geofisica Sperimentale, Trieste

Daniel Garcia Castellanos, ICTJA, CSIC, Barcelona

Johanna Lofi, Université de Montpellier

Claudia Bertoni, Oxford University

Giovanni Aloisi, Institut du Physique du Globe, Paris

Francisco Sierro, Universidad de Salamanca

y los casi 200 miembros del la red científica MEDSALT